Su gentil enemigo



Esa noche los mazos presentaron una apariencia de gala. En todos los lugares disponibles, girados a través de la cubierta, había linternas y banderas japonesas y chinas de cada nación. La banda comenzó a tocar incluso cuando aún estaban cenando, y los sonidos de la música flotaron en el comedor, actuando como un aperitivo para los pasajeros y ofreciéndoles la anticipación de la agradable velada en la tienda. Alrededor de las siete, los invitados, vestidos con traje de noche, comenzaron a pasear por la cubierta, y mientras la oscuridad alejaba lentamente la luz, la pata de los pies delicados se mezclaba con la música, el sonido del mar y el suspiro. el viento. Iluminada únicamente por la luna y las linternas oscilantes, la escena en cubierta era tan hermosa como una imagen de un país de las hadas.

Cleo Ballard no estaba bailando. Estaba sentada en un rincón resguardado con Takashima. Sus ojos a menudo vagaban a los bailarines gay, y sus pequeños pies a veces apenas podían mantenerse quietos. Sin embargo, fue por su propia voluntad que no estaba bailando. Cuando llegó por primera vez a cubierta, pronto se vio rodeada de jóvenes ansiosos, listos para ser sus compañeros en el baile. La niña se había puesto de risa en medio de ellos, respondiendo a ésta con ingenio y reparos, rechazando a la otra (cuando se lo merecía) y mirando a los demás sin nombre. Y mientras ella se quedaba allí riendo y hablando alegremente, una chica había pasado junto a ella y había hecho un pequeño comentario. Ella no captó las palabras. Unos momentos después vio a la misma chica sentada sola con Takashima, y ​​había una mirada curiosamente obstinada en los ojos de Cleo cuando los rechazó.

“No me molesten, muchachos”, dijo ella. “No creo que quiera bailar todavía. Tal vez más tarde, cuando oscurezca. Creo que me sentaré por un rato”.

Encontró su camino hacia donde estaban sentadas Takashima y la señorita Morton. La señorita Morton hablaba con mucha vivacidad, y los japoneses respondían distraídamente. Cuando Cleo vino detrás de él y apoyó su mano en el respaldo de su tumbona, él comenzó.

“Ah, eres tú?” dijo suavemente. “¿No dijiste que bailarías?”

“Todavía es un poco temprano”, respondió la niña. “Mira, el sol no se ha puesto todavía. Vamos a verlo”.

Acercaron sus tumbonas muy cerca de la barandilla y observaron el atardecer moribundo.

“Es la cosa más hermosa de la tierra”, dijo Cleo Ballard, y ella suspiró vagamente.

Los japoneses se volvieron y la miraron en la penumbra.

“¡No! Tú eres más hermosa”, dijo, y su rostro era elocuente en su seriedad. La niña volvió la cabeza.

“Háblame de las mujeres en Japón”, dijo ella, cambiando de tema. “¿No son muy hermosas?”

La cara pensativa de Takashima miraba a través de los desechos del océano. “Sí”, dijo lentamente; “Siempre lo he pensado. Sin embargo, ninguno de ellos es tan hermoso como tú, o … o tan amable”, agregó vacilante.

El homenaje del hombre intoxicó a Cleo. Sabía que todos los hombres que valían la pena conocer a bordo, habían conocido a muchos de ellos en Estados Unidos. Se había cansado, se aburría, coqueteando con ellos. Ahora era un refrigerio para ella despertar la admiración, el sentimiento, de este joven japonés, porque le habían dicho que siempre ocultaba sus emociones tan hábilmente. Ni por un momento ella, ni siquiera para sí misma, admitió que era más que una simple fantasía pasajera que tenía para él. No podía evitar que él la admirara, se dijo, y la admiración y el homenaje eran para ella lo que el sol y la lluvia son para las flores. Que Takashima nunca podría ser nada para ella que ella supiera muy bien; y, sin embargo, con la perversidad de una mujer, estaba celosa incluso al pensar que cualquier otra mujer debería tener un pequeño pensamiento de él. Es extraño, pero cierto, que una mujer a menudo exige todo el homenaje y el amor de un hombre al que ella misma no ama, y ​​solo por el hecho de que la ama. A ella le molesta incluso la más leve vacilación de su lealtad hacia ella, aunque ella misma sea imposible para él. Fue porque creía que vio a una rival en Miss Morton que por un momento se sintió poseída por un deseo de monopolizarlo por completo, siempre que estuviera con él.

Cuando la señorita Morton, que pronto se dio cuenta de que no la deseaban, se disculpó un poco por haberlos dejado, Cleo se volvió y dijo, muy dulcemente: “Por favor, no lo mencione”.

Los enemigos suelen ser más fáciles que los amigos. Fanny Morton no era un enemigo agradable de tener. Ella era una de esas mujeres que buscaban constantemente objetos de interés. Ella estaba interesada en Takashima, al igual que casi todos los que lo conocían. En primer lugar, Takashima era una persona deseable para conocer; un graduado de la Universidad de Harvard, de maneras irreprochables, y de alta crianza, adinerados, cultos y hasta apuestos. Además, la bondad innata y la pureza del carácter del joven se reflejaban en su rostro. De hecho, era la persona más deseable para aquellos que estaban en la Tierra del Amanecer. Ellos sabían que podía asegurarles la entrada a todos los lugares deseables en Japón. Por esta razón, si para ningún otro Takashima era popular, pero se debía más a la autenticidad del joven y su gentil cortesía hacia cada uno de ellos, los pasajeros lo buscaron e hicieron mucho de él en el vapor. Y fue en parte porque era tan popular que Cleo Ballard, con la habitual vanidad de la mujer, lo encontró doblemente interesante. A su manera amable, los había mantenido a todos como sus amigos, a pesar de que se había unido casi por completo a Miss Ballard. Por otro lado, la niña había sufrido mucho por los celos maliciosos de algunas de las mujeres que viajaban, que la convirtieron en un objetivo para todos sus rencor y su bazo. Pero ella lo disfrutó en lugar de lo contrario.

“A la mayoría de las personas no les gusto tan bien como a usted, señor Takashima”, dijo una vez. Pareció desconcertado por un momento, y ella agregó: “Eso es porque no me gustan todos. Deberías sentirte halagada de que me gustes”.

Fanny Morton no pudo perdonar a Cleo el medio corte de la tarde del salto. Unos días después, le dijo a un grupo de mujeres que se recostaban en sus tumbonas, observando lánguidamente las olas inquietas: “Me pregunto cuál es el pequeño juego de Cleo Ballard con la joven Takashima”.

Les había contado la conversación en cubierta, la peculiar familiaridad y homenaje del joven japonés al dirigirse a ella, y los cumplidos floridos, aunque fervientes, que él le había hecho.

“Ella debe estar enamorada de él”, se ofreció uno de los participantes.

“No, no lo está”, contradecía un viejo conocido de Cleo, “porque Cleo no podía estar enamorado de nadie. La chica nunca tuvo ningún corazón”.

“Pensé que estaba comprometida con Arthur Sinclair, y que iba a reunirse con él en Tokio”, puso a una pequeña mujer de aspecto ansioso que había pasado casi todo el viaje de espaldas, preocupada por una nueva convulsión de mareos cada vez. El mar se puso un poco áspero. Es maravilloso la gran cantidad de información que se obtiene a menudo de uno de estos inválidos. Durante la mayor parte del viaje, simplemente escuchan todo lo que les rodea, y, por regla general, los demás se inclinan a considerarlos como tantos maniquíes. Luego, hacia el final del viaje, lo sorprenderán con su conocimiento sobre una pregunta que nunca se ha resuelto.

“Eso es noticia”, dijo el viejo conocido de Cleo, sentado en su silla, y mirando a la mujercita con asombro no disimulado. “¿Quién te dijo, querida?”

“Creí que la oí hablar con su prima el otro día”, respondió la mujer, con evidente placer de que ahora era un objeto de interés.

“Querida”, repitió el viejo conocido una vez más, acomodando su amplia forma en la silla de lona, ​​”en serio, debí haber sido estúpido por no haberlo adivinado. Claro que sí, ahora lo entiendo. Eso fue lo que hicieron todos esos adornos. significaba en Washington, supongo. Por eso su madre se ha mostrado tan misteriosamente incómoda con respecto a Cleo, y debo decirlo ahora, un coqueteo indignante con los japoneses. Cada vez que ha podido subir a cubierta, y no ha sido a menudo a través del viaje hasta ahora, ha llamado a Cleo lejos del Sr. Takashima, e incluso la he escuchado reprobarla y protestar con ella. ¡Bien! ¡Bien!

Fanny Morton estaba sonriendo mientras se alejaba de la fiesta.

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